2 diciembre, 2021

Revista Rambla Barcelona

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El viaje épico de Thunderbird: la tortuga que zarpó de las Baleares y cruzó el Estrecho de Gibraltar hasta caer en las redes de pesca de Senegal

Con motivo del Día Mundial de las Tortugas Marinas, que se conmemoró ayer, 16 de junio, la historia de una tortuga atrapada dos veces en diferentes artes de pesca revela una doble amenaza para muchos animales oceánicos
La tortuga Thunderbird. (Miquel Gomila)

Thunderbird es el nombre de una tortuga boba hembra (Caretta caretta) que quedó atrapada en julio del 2020 por unas artes de pesca abandonadas cerca de la isla de Mallorca. Después del incidente, la Fundación Save the Med la pudo salvar y la llevó al centro de rescate de la Fundación Palma Aquarium. Una vez recuperada, Thunderbird fue equipada con un dispositivo de seguimiento por satélite del Sistema de Observación y Predicción Costero de las Islas Baleares (ICTS SOCIB) y la liberaron de nuevo en el Mediterráneo el 11 de agosto.

La tortuga pudo ser rastreada mientras nadaba por el estrecho de Gibraltar y se dirigía hacia el sur a lo largo de la costa de África. «La mayoría de las tortugas marcadas en el Mediterráneo occidental permanecen en esta región durante periodos más largos y cuando salen al Atlántico se dirigen hacia América. Gracias al seguimiento por telemetría, pudimos rastrear el épico viaje de Thunderbird a lo largo de más de 6.000 kilómetros por el Mediterráneo occidental y las aguas del África occidental», destaca el experto David March, miembro de la Facultad de Biología y del Instituto de Investigación de Biodiversidad de la UB (IRBio).

«Esta tortuga nos sorprendió al cruzar el estrecho de Gibraltar, una zona desafiante por las fuertes corrientes y la alta densidad de tráfico marino, hecho que podría provocar un alto riesgo de colisión con los barcos», detalla David March, miembro también del Centro de Ecología y Conservación (CIEGO) de la Universidad de Exeter (Reino Unido).

«El hecho que Thunderbird se haya desplazado hasta África occidental se explica porque una pequeña parte de las tortugas presentes en el Mediterráneo occidental provienen del archipiélago de Cabo Verde, donde vuelven cuando son adultas», explica Lluís Cardona, profesor de la Facultad de Biología de la Universitat de Barcelona y miembro de la IRBio.

Un gran periplo por el Mediterráneo

El marcaje de la tortuga Thunderbird vía satélite también proporcionó datos sobre la profundidad donde se encontraba el quelonio, de forma que el equipo de investigación pudo averiguar que la tortuga pasaba la mayor parte del tiempo en la superficie mientras nadaba por el Mediterráneo, y pasó a bucear cerca del fondo del mar a lo largo de la costa de África occidental.

Las actualizaciones periódicas que proporcionaba el dispositivo de Thunderbird desaparecieron en febrero de 2021. Finalmente, el 17 de marzo se recibió la última señal con un posicionamiento en tierra muy próximo al puerto principal de Dakar (Senegal). «Todo esto nos sugería que la tortuga fue capturada de manera accidental por un barco pesquero, probablemente de arrastre», apunta March.

«Siempre es una tarea difícil saber qué hace que el dispositivo deje de transmitir datos, de forma que hemos comprobado los datos de telemetría para obtener más información sobre posibles causas», continúa el experto. «Después de comprobar que la batería y sus sensores funcionaban correctamente, utilizamos el portal Global Fishing Watch para superponer la trayectoria de la tortuga con los barcos pesqueros», detalla.

«No sabemos si Thunderbird fue liberada viva después de la captura o murió a consecuencia del acontecimiento de capturas accesorias», concluye el investigador. Las capturas accesorias son la captura de individuos de especies animales que no son el objetivo de una pesquería, pero que son atrapadas de forma fortuita a través del uso del arte.

Una doble amenaza sobre la población de tortugas marinas

Actualmente, el equipo del proyecto utiliza datos por satélite sobre los movimientos de barcos y trabaja con entidades colaboradoras en Senegal para intentar encontrar la embarcación que atrapó a la tortuga, con la esperanza de conocer más información sobre el destino final de Thunderbird.

«Existe mucha pesca no regulada o ilegal en África occidental y estamos trabajando con los agentes locales y las comunidades de pescadores para adaptar los equipos y métodos de pesca para minimizar las capturas accesorias de tortugas marinas», explica el experto Ahmed Diame, de Birdlife International. «También trabajamos para identificar los principales puntos de interés de capturas accesorias, como por ejemplo el lugar donde se capturó esta tortuga», especifica.

«El viaje épico de Thunderbird ilustra dos de las principales amenazas a que se enfrentan muchas especies marinas: quedar atrapadas en artes de pesca fantasma y capturas accesorias a las pesqueras industriales», señala David March. «Hay que abordar con urgencia estas graves problemáticas para limitar el impacto que tienen en muchas especies y ecosistemas marinos», alerta.

Por este motivo, la Universitat de Barcelona y Birdlife Internacional han puesto en marcha un proyecto financiado por la Fundación MAVA para evaluar y reducir las capturas accesorias de tortugas y aves marinas en África occidental. «La corriente marina de las Canarias es clave para muchas especies de pájaros marinos y tortugas, y también para muchos de los pájaros marinos que crían en Europa y pasan el invierno en aguas de África occidental y mueren atrapados en artes de pesca, a menudo de flotas pesqueras europeas», subraya el director del proyecto, Jacob González-Solís, catedrático de Zoología y miembro del Departamento de Biología Evolutiva, Ecología y Ciencias ambientales y de la IRBio.

Thunderbird fue marcada en el marco del programa de Tortugas Oceanográficas, una iniciativa conjunta de la ICTS SOCIB, la ONG Alnitak, la Fundación Palma Aquarium y la Universidad de Exeter, con el apoyo del Servicio Nacional de Pesca Marina de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los Estados Unidos (NOAA-NMFS).

La trayectoria de estas tortugas se puede seguir a través del visor web de la ICTS SOCIB: http://seaturtle.socib.es/es/turtle-viewer/

Thunderbird atrapada por artes de pesca abandonadas. (Save the Med)
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Este artículo ha sido redactado y/o verificado por el equipo de redacción de Revista Rambla.